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LA HUELLA DE CARBONO (HC)

¿QUÉ ES LA HC?

Una de las formas más obvias de conocer nuestras emisiones –y, en última instancia, el impacto sobre el cambio climático al que conducen– es ser más conscientes de la cantidad de GEI que suponen nuestras actividades cotidianas. La HC de un determinado producto o actividad mide la cantidad de emisiones de GEI asignables a ese consumo o actividad. Como en cualquier otra evaluación del impacto ambiental que generamos, nos parece necesario considerar dos aspectos para hacerla más completa: por un lado, a qué dimensión del impacto hace referencia y, por otro, a qué fases de la vida del producto afecta.

En el caso de la HC, se calculan las emisiones de GEI producidas por una actividad. Los GEI más destacados son el dióxido de carbono (CO2), el metano (CH4) y el óxido nitroso (N2O). Para tener una escala común de emisiones y simplificar su análisis, la HC suele expresarse en masa (gramos, kilogramos, toneladas…) de CO2 equivalente (CO2e), que cuantifica las emisiones totales a partir del Potencial de Calentamiento Global (PCG) (también se habla de forzamiento radiativo) de cada GEI en relación con el del CO2, que se usa como referencia. En pocas palabras, el PCG indica la capacidad de un determinado gas de aumentar el efecto invernadero comparada con la del CO2, considerando un plazo de tiempo determinado (generalmente 100 años). Por ejemplo, según el último informe del panel de cambio climático (IPCC), el metano tiene 28 veces más PCG que el CO2 (Myhre et al., 2013). La siguiente tabla indica el PCG de los principales GEI para un horizonte de 100 años (Fuente: IPCC, 2015):

NOMBRE COMÚN O INDUSTRIAL FÓRMULA QUÍMICA POTENCIAL DE CALENTAMIENTO GLOBAL
Dióxido de carbono CO2 1
Metano CH4 28
Óxido nitroso N2O 265
Halon-1301 CBrF3 6.29
Halon-1211 CBrClF2 1.75
Halon-2402 CBrF2CBrF2 1.47
Tetracloruro de carbono CCl4 1.73
Bromuro de metilo CH3Br 2
Metil cloroformo CH3CCl3 160
Hexafluoruro de azufre SF6 23.5
Trifluoruro de nitrógeno NF3 16.1
CFC-11 CCl3F 4.66
CFC-12 CCl2F2 10.2
CFC-13 CClF3 13.9
CFC-113 CCl2FClF2 5.82
CFC-114 CClF2CClF2 8.59
CFC-115 CClF2CF3 7.67
Tabla 1. Potencial de calentamiento global de algunos de los principales Gases de Efecto Invernadero (valores para un horizonte de 100 años) (Fuente: IPCC, 2015).

Por tanto, la HC de cualquier actividad o producto sería el resultado del sumatorio de las emisiones de todos los GEI usados en su obtención multiplicados por su PCG correspondiente, todo ello expresado en kg de CO2. Para productos de consumo alimenticio, la HC suele expresarse en kg de emisiones por kg de masa del producto (por ejemplo: 1,2 kg de CO2e por kg de pan consumido). Para emisiones ligadas al transporte, pueden expresarse como emisiones de CO2e por km recorrido, mientras que para las ligadas al uso del suelo pueden indicarse en emisiones por superficie (CO2e emitidos por km2 deforestado).